Fieras, alimañas y sabandijas 

 

 

 

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Los regalos de los animales

 

 

 Hembra de Tessellana tessellata



En muchos grupos animales los machos ofrecen a las hembras regalos, que pueden tener significados muy diversos. Los machos de varias especies de insectos ofrecen secreciones glandulares a las hembras para que se las coman. Es el caso de diversas especies de grillos y saltamontes, que se apartan de la norma general de escasa inversión energética de los machos en la reproducción (su contribución se limita al esperma, un material barato).

El modo de apareamiento de estos insectos explica el porqué de estos regalos. El macho deposita externamente un paquete con esperma, el espermatóforo, en el extremo del abdomen de la hembra. El espermatóforo actúa como una jeringa y descarga el esperma que contiene después del apareamiento. Sin embargo, a veces es comido por la hembra.

Los paquetes de alimento segregados por los machos tienen la función de evitar que la hembra se coma el esperma antes de que sea introducido en su cuerpo. Otra ventaja de esta conducta para el macho es que la mejora en la alimentación de la hembra redunda en una mejor alimentación de sus futuros descendientes.

Lo curioso del caso es que esta inversión extra de energía de los machos en la reproducción hace que los comportamientos sexuales se intercambien. Los machos se vuelven escrupulosos en la elección de las hembras, quienes compiten entre sí por acceder a los machos que proporcionan mejor alimento.

Selección sexual
La conducta más usual en otros animales es la ofrenda por parte del macho de presas capturadas por él. El regalo es un resultado de la selección sexual, una fuerza de cambio evolutivo que ya reconoció Darwin poco después de descubrir el papel de la selección natural en la evolución.

Mientras la selección natural normal actúa sobre los caracteres que fomentan la supervivencia o el vigor de los individuos (lo que redundará normalmente en un número mayor de descendientes), la selección sexual opera sobre los caracteres que incrementan la probabilidad de que un individuo sea escogido por otro del sexo opuesto para el apareamiento.

Estos caracteres no tienen necesariamente que incrementar la supervivencia. La pesada cola del pavo real es un obstáculo para la supervivencia del macho, ya que lo hace más visible ante los predadores y dificulta sus movimientos. Ha llegado a desarrollarse tanto simplemente porque a las hembras les gustan los machos con colas largas. Otras hembras escogerán a los machos que les hagan mejores regalos.

Los machos de los mecópteros o moscas escorpión ofrecen una presa a la hembra para que les permita el apareamiento. Si el regalo no le parece bueno, puede rechazar al macho. Éste probará entonces a ofrecerle una masa de su saliva rica en sustancias nutritivas. Si la hembra le rechaza de nuevo, el macho olvida las gentilezas y la obliga a realizar la cópula, sujetándola con sus fuertes pinzas genitales.

El regalo puede tener también la finalidad de calmar la agresividad de la hembra y distraerla el tiempo necesario para permitir la fecundación. Las hembras de las arañas son especialmente temibles y los machos de algunas especies les llevan presas. Incluso parece que el macho de la araña dorsirroja australiana se ofrece él mismo como regalo.

Tras insertar su palpo copulador en el abdomen de la hembra, corre a su boca para ser comido. Este valiente acto tiene la recompensa de que el tiempo de la cópula se alarga y el número de huevos fecundados por el macho aumenta.

 

Los machos de la mosca Hilara sartor ofrecen un capullo de seda vacío a la hembra. Éste es un regalo completamente inútil y no se sabe muy bien por qué la hembra lo acepta. Estudiando las pautas de cortejo de especies emparentadas parece aclararse un poco la situación: al principio dentro del capullo había un insecto y el regalo tenía valor. Luego los machos aprendieron a chupar los jugos del insecto muerto y a presentarlo de todas formas como regalo, ya que las hembras se daban cuenta del engaño cuando ya habían permitido el apareamiento. Hilara sartor se alimenta de néctar, pero la conducta de presentar el regalo perduraría como un vestigio del antiguo comportamiento, sin valor adaptativo.

Regalos de aves
En algunas especies de pájaros, los regalos adquieren un carácter simbólico. El macho del ampelis europeo entrega a la hembra una hormiga, una baya o incluso un objeto no comestible, pero ésta nunca lo acepta y se lo devuelve al macho. Están un rato pasándose el regalo de un pico a otro. Esta secuencia forma parte de su rito nupcial. También son bien conocidas las espectaculares glorietas para el apareamiento que preparan los machos de los tilonorrincos. Construyen avenidas o chozas con hierbas y ramas, y las decoran con una gran variedad de objetos, en especial los brillantes y de color llamativo (por ejemplo, el tilonorrinco satinado escoge preferentemente objetos de color azul intenso). Los machos incluso llegan a robar objetos de otras glorietas para atraer a las hembras.

Un ejemplo relacionado es el de la collalba negra, cuyo macho dedica mucha energía a acumular piedras cerca del nido. El significado de esta conducta era enigmático hasta hace poco, porque se producía después de que la pareja se hubiera formado y poco antes de la puesta de huevos. Hoy se ha comprobado que el acarreo de piedras permite a la hembra estimar la fortaleza del macho y ajustar en consecuencia el número de huevos que debe poner.

Un curioso intercambio de regalos, no relacionado con la reproducción, es el de los cormoranes ápteros de las islas Galápagos. Los miembros de la pareja se turnan en el cuidado de los polluelos. El individuo que regresa al nido debe llevar algo: un manojo de algas, un trozo de madera o una estrella de mar. Si no lleva nada es recibido de mala manera. Este tipo de regalos pudiera servir para el reconocimiento individual.

 

 

 

 

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